O telégrafo

Como a Inglaterra esqueceu o campo de batalha que moldou a nação

Se você perguntasse às pessoas sobre as batalhas travadas em solo britânico, suspeito que eles poderiam sugerir alguns: Hastings, Bannockburn, Bosworth Field, Edgehill e a Batalha da Grã-Bretanha. Eles podem até se lembrar de Towton, Flodden ou Naseby. Mas muito poucas pessoas acrescentariam Brunanburh à sua lista – mesmo que talvez nenhuma fosse mais importante na formação da Grã-Bretanha como a conhecemos. Por um tempo depois de sua realização, em 937 DC, Brunanburh foi uma batalha extraordinariamente famosa, descrita em crônicas por toda a cristandade, celebrada em poemas e canções e lembrada como um evento terrível marcado com perda massiva de vidas. Foi considerado o mais sangrento desde as invasões anglo-saxãs – com os ingleses se lançando contra uma aliança inimiga liderada por Viking em um conflito durante o qual seis reis e sete condes foram mortos. Na verdade, o Anglo-Saxon Chronicle, geralmente um seco catálogo anual de eventos, até mesmo quebrou em versos para descrevê-lo: “Matança nunca maior / Esteve lá nesta ilha, nunca tantos / Povo caído antes disso / Pelos gumes das espadas” . Brunanburh foi reconhecido como um massacre terrível, então, mas também como um ponto de inflexão na história britânica – foi um conflito de conseqüências, assim como a Batalha de Hastings e a Conquista Normanda seriam 129 anos depois. Ainda assim, surpreendentemente, os ingleses esqueceram onde essa batalha decisiva aconteceu. Os nomes mudam com o tempo. Mameceaster tornou-se Manchester, Snotengaham tornou-se Nottingham. É um processo natural e Brunanburh, onde quer que seja, passou pelas mesmas mudanças até que as pessoas esqueceram o nome original e, no processo, o local de tal matança e significado nacional. Ao longo dos anos, surgiram inúmeras sugestões sobre onde a batalha foi travada, desde Solway Firth até County Durham; Yorkshire para Cheshire. Mas só recentemente os arqueólogos descobriram armas quebradas que apontam para o Wirral. Mesmo essas descobertas provavelmente não encerrarão a controvérsia, mas tendo eu mesmo visitado o local e falado com os arqueólogos de lá, estou convencido de que finalmente identificamos o local da Batalha de Brunanburh. Se acontecer de você estar dirigindo o M53 em direção a Birkenhead, olhe para a sua esquerda entre as saídas quatro e três, e aí está – o campo de batalha perdido. Graças a gente como o historiador Michael Livingston, cujo novo livro Never Greater Slaughter traz uma nova luz sobre as terríveis cenas do confronto – agora sabemos precisamente onde o conflito foi travado e quem estava envolvido. De um lado estavam os ingleses e, do outro, uma aliança de seus inimigos liderados por Anlaf, um famoso chefe viking que conquistou um reino na Irlanda e agora reivindicava o reinado da Nortúmbria. Ele era aliado de outros vikings e Constantino, rei dos escoceses. Eles foram para o Wirral com um objetivo: acabar com o poder dos ingleses para sempre. As Ilhas Britânicas foram uma bagunça política no início do século X. Havia anglos, saxões e jutos, todos os quais haviam conquistado solo britânico nos 500 anos anteriores e forçado os bretões nativos ao norte para o sul da Escócia, a oeste para Gales e Cornualha, e ao sul através do canal para a Bretanha. Isso significava que havia pelo menos uma dúzia de governantes, todos ansiosos por mais terras e prontos para lutar por ela. A Irlanda foi dividida entre os irlandeses nativos e os nórdicos. Houve reis no País de Gales, sempre cientes de que os anglos e saxões conquistaram suas terras ancestrais. Também havia reis na Escócia. E todas essas pessoas – britânicos, escoceses e nórdicos – sabiam que o rei mais forte era Athelstan de Wessex, que governava um vasto território do sul e reivindicou o título presunçoso de monarca de toda a Grã-Bretanha. Se Athelstan conseguisse capturar uma faixa de terras do norte na Nortúmbria – a última fortaleza Viking remanescente – ele se tornaria ainda mais poderoso, e então os reis do norte, aqueles que agora são a Irlanda e a Escócia, combinaram para detê-lo. Se Athelstan pudesse ser derrotado, o poder saxão poderia ser quebrado para sempre. E então os aliados invadiram e os dois exércitos se encontraram em Brunanburh. As forças de Athelstan venceram a batalha e a Nortúmbria tornou-se parte de seu reino. Então, um país chamado Inglaterra nasceu naquele campo terrível. E foi terrível. O conceito básico de batalha naquela época era o choque de paredes de escudos e, para vencer, a parede de escudos do inimigo precisava ser quebrada. Uma parede de escudos é exatamente isso: uma longa linha de grandes escudos de salgueiro revestidos de ferro carregados por guerreiros com armaduras que têm espadas, lanças e machados nas mãos. Uma força de ataque lançaria lanças e dispararia flechas na parede de escudos oposta, mas para quebrá-la os homens tinham que chegar perto – muito perto. A poesia anglo-saxã descreve o horror dessas lutas. Os escudos se chocariam com os escudos inimigos, e então os guerreiros atacariam e atacariam uns aos outros com suas armas, tentando desesperadamente abrir uma brecha na parede. Se matassem um inimigo na linha de frente, então havia quatro ou cinco outras linhas de guerreiros atrás dele; todos com seus escudos e armas erguidos, todos os quais tiveram que ser quebrados. Foi um trabalho brutal a curta distância. Se uma parede de escudos se rompesse, ela poderia se tornar ainda mais sangrenta, pois os guerreiros derrotados eram abatidos por seus perseguidores enquanto tentavam fugir. Sabemos que isso aconteceu em Brunanburh porque o poema da Crônica Anglo-Saxônica nos diz – descrevendo como o exército vitorioso de Athelstan perseguiu os escoceses e vikings derrotados e os matou sem piedade. Foi realmente uma batalha memorável e crucial. Portanto, é estranho que os ingleses, que devem sua própria nação à vitória que Athelstan conquistou em Brunanburh, tenham esquecido onde ela aconteceu. Sem dúvida, este incrível campo de batalha perdido tem muito mais segredos para revelar. Mas depois de muitos anos de busca, podemos começar a ter certeza de que foi aqui que ocorreu a grande matança medieval. Never Greater Slaughter, do Dr. Michael Livingston (RRP £ 16,99). Compre agora por £ 14,99 em books.telegraph.co.uk ou ligue para 0844 871 1514.

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